Los destinos de NFL internacional

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La NFL es un espectáculo internacional y aunque un gran número de sus seguidores está en Estados Unidos, el impacto que tiene en televisión, venta de mercancías y visitas a los estadios en otros países es igual de potente.

Durante este 2019 la NFL jugará cinco partidos de temporada regular fuera de Estados Unidos, cuatro de ellos en Inglaterra y uno en la Ciudad de México.

Hasta ahora, 10 países han sido anfitriones de juegos de NFL, contando Estados Unidos.

El inicio de la NFL fuera de Estados Unidos

La primera vez que un equipo de futbol americano de Estados Unidos jugó fuera de sus fronteras fue en 1926 con un juego de temporada regular entre Los Angeles Wildcats y los New York Yankees jugado en el Maple Leaf Stadium de Toronto, Canadá; sin embargo, este fue de la American Football League, una liga que compitió ante la NFL durante ese año.

Dos décadas después empezó una serie de visitas de equipos a territorio canadiense para disputar partidos de pretemporada contra equipos de la Canadian Football League (CFL). Primero fue en 1948 con la visita de los Brooklyn Dodgers a casa de los Montreal Alouettes, pero los Dodgers jugaban ese año en la All-American Football League (AAFC) y no en la NFL (jugaron en NFL de 1930 a 1944 y en la AAFC de 1946 a 1948).

La primera visita real de un equipo de NFL fuera de Estados Unidos fue en 1950, cuando los New York Giants jugaron un partido de pretemporada contra los Ottawa Rough Riders el 12 de agosto en el Lansdowne Park.

Los partidos de ese estilo continuaron hasta 1961 con viajes de New York Giants (1950, 1951 y 1960) Chicago Cardinals (1959), Pittsburgh Steelers (1960), Chicago Bears (1960 y 1961), St. Louis Cardinals (1961) y Buffalo Bills (1961).

NFL en México

La NFL tenía pleaneada su primera visita a México en 1968 para un juego entre los Detroit Lions y los Philadelphia Eagles, pero la liga y los organizadores del evento cancelaron el juego tres días antes de la fecha programada.

La razón oficial fue que se había mostrado poco interés en el evento, pero varios reportes indicaron preocupación por las tensiones sociales y políticas que vivía México en 1968.

Noticia de The Associated Press publicada en el periódico del St. Joseph Gazette el 9 de agosto de 1968 sobre el juego cancelado de NFL en México

El primer juego de NFL en México llegó 10 años más tarde. En 5 de agosto de 1978 los New Orleans Saints de Archie Manning derrotaron 14-7 a los Philadelphia Eagles en el antiguo Estadio Olímpico de la Ciudad de los Deportes, hoy mejor conocido como Estadio Azul.

La llegada al Estadio Azteca tuvo que esperar casi 20 años. El 15 de agosto de 1994 los Houston Oilers derrotaron 6-0 a los Dallas Cowboys en el primer juego de NFL en el Estadio Azteca. 

Sin embargo, esos primeros juegos, así como los otros cinco que siguieron, eran juegos de pretemporada. El primer juego de temporada regular de NFL fuera de Estados Unidos llegó el 2 de octubre de 2005 con triunfo de los Arizona Cardinals 31-14 contra los San Francisco 49ers en el campo del Estadio Azteca.

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Hasta la fecha, México ha recibido 10 juegos de NFL, siete de pretemporada y tres de temporada regular (además de dos cancelaciones, 1968 y 2018), con visitas de 14 equipos: Saints (1978), Eagles (1978), Oilers (1994), Cowboys (1994, 1996, 1998, 2001), Chiefs (1996), Dolphins (1997), Broncos (1997), Patriots (1998, 2017), Colts (2000), Steelers (2000), Raiders (2001, 2016, 2017), Cardinals (2005), 49ers (2005) y Texans (2016). De esos equipos, los únicos que vieron acción en una ciudad distinta a la CDMX fueron Chiefs y Cowboys que se enfrentaron en Monterrey en 1996.

Buffalo Bills y la aventura canadiense

Los Bills tuvieron seis juegos de temporada regular en Canadá entre 2008 y 2013 como locales en el Rogers Center, pues la ciudad de Búfalo se encuentra en la frontera con Canadá y llegar a Toronto involucra un traslado de cerca de dos horas en coche.

Seis equipos diferentes visitaron a los Bills en Toronto: Bears, Dolphins, Falcons, Jets, Redskins y Seahawks.

Antes de eso se realizaron 10 juegos de pretemporada entre equipos de NFL (sin contar los cruces ante equipos de la CFL) en las ciudades de Toronto, Montreal y Vancouver.

El 1ro. de diciembre de 2013 la NFL visitó por última vez al país del norte. Para este 2019, Packers y Raiders jugarían un partido de pretemporada en Canadá, aunque la sede aún no se ha oficializado.

Hello, London Games

La NFL llegó a tierras inglesas por primera vez en 1983 con un juego de pretemporada entre Minnesota Vikings y St. Louis Cardinals. En total, nueve juegos de pretemporada se llevaron a cabo en Wembley en la capital inglesa entre 1983 y 1993.

Después de esa primera experiencia existieron 14 años de ausencia en Inglaterra hasta el inicio del NFL International Series.

El 28 de octubre del 2007 se jugó el primer partido de temporada regular en Inglaterra. Los New York Giants derrotaron 13-10 a los Miami Dolphins. A partir de esa fecha, la NFL ha tenido al menos un juego en Reino Unido todos los años.

En total han sido 24 juegos de temporada regular en Londres repartidos entre los estadios de Wembley (21) y Twickenham (3), número que continuará en aumento.

El futuro de la NFL en Londres

La NFL anunció en 2015 un acuerdo de 10 años con el Tottenham Hotspur de la Premier League para jugar dos partidos al año en el nuevo estadio que el club inglés inauguró en abril de 2019. El estadio, cuyo proyecto costó cerca de $1,300 millones de dólares, es el primero en ser construido en Europa pensando en futbol americano; tiene campo retráctil que se usará únicamente para los juegos de NFL, vestidores para futbol americano independientes a los del futbol y todos los requisitos establecidos por la liga.

Por su parte, Wembley Stadium continuará recibiendo juegos de temporada regular hasta el 2020. La liga y la federación inglesa anunciaron la extensión de contrato en 2015 en la que acordaron que al menos dos partidos se llevarán a cabo en el estadio cada año, con los Jaguars como anfitriones de uno cada temporada. Este acuerdo podría extenderse hasta 2025.

Hasta ahora, 29 equipos de la NFL han jugado en Londres, solamente Houston Texans, Carolina Panthers y Green Bay Packers no han realizado el viaje a Inglaterra, aunque los primeros dos verán acción en este 2019, lo que dejará a los Packers como el único equipo de la NFL sin jugar en Londres.

  • Durante 2019 se jugarán cuatro partidos en Londres. En Wembley: Bengals vs Rams y Texans vs Jaguars; en Tottenham Stadium: Bears vs Raiders y Panthers vs Buccaneers.

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NFL global

Inglaterra, Canadá y México son los principales destinos de la NFL, pero no son los únicos. Otros seis países han tenido experiencia de NFL.

Japón fue el primer viaje en avión

Japón fue el primer país fuera del continente americano que recibió un juego de NFL. La primera ocasión llegó en agosto de 1976 (antes que México e Inglaterra) con un juego entre Cardinals y Chargers.

En total, 14 juegos de pretemporada de NFL han sido disputados en Japón, 13 de ellos en Tokio y uno en Osaka, aunque el último de ellos llegó en el 2005.

Reporte de periódico de St. Petersburg (Florida) con la noticia del primer juego de pretemporada en Japón

El siguiente destino fue Suecia

El Ullevi Stadium de la ciudad de Göteborg recibió a 33,000 aficionados en agosto de 1988 para un juego entre Vikings (obviamente) y Chicago Bears.

Reporte del LA Times sobre el primer juego de NFL en Suecia.

Después fue turno de Alemania

La ciudad de Berlín recibió cinco juegos entre 1990 y 1994. Estos juegos tenían una estrategia triple:

  • Fortalecer la marca de la NFL en el mercado internacional, de la misma forma que el resto de los juegos internacionales.
  • Apoyar la creación de la World League of American Football (WLAF), luego llamada NFL Europa que tuvo su primera temporada en 1991 y duró hasta 2007.
  • Por último, estos juegos tuvieron una fuerte connotación política (especialmente en los primeros años) tras la caída del Muro de Berlín y la presencia americana en Alemania.
Tarjeta coleccionable del Comisionado de la NFL Paul Tagialue en el Muro de Berlín

Barcelona tuvo su experiencia NFL

La WLAF no tuvo acción en 1993 y 1994, lo que llevó a la NFL a expandir su presencia europea con juegos de exhibición; la ciudad española, que era casa de los Barcelona Dragons, recibió dos juegos en 1993 y 1994. 

Irlanda, el último europeo

Dublín recibió un juego de pretemporada en 1997, convirtiendo a Irlanda en el quinto (y, hasta ahora, último) país europeo en tener un juego de NFL.

Australia, el último invitado

Oceanía ha sido la última novedad en los viajes de la NFL, con un juego de exhibición realizado en 1999 entre Broncos y Chargers en el Stadium Australia de Sídney.

¿Las próximas fronteras?

Cualquier deporte moderno voltea a ver al continente asiático para explotar su negocio. La NFL no es la excepción.

La NFL anunció en septiembre de 2006 que jugaría su primer partido de exhibición en China en agosto de 2007 con un juego entre los New England Patriots y Seattle Seahawks, anuncio que llegó menos de un mes después de que Roger Goodell tomara el cargo de Comisionado de la NFL, sin embargo, el partido se canceló en abril de 2007 para concentrar sus esfuerzos en los juegos de temporada regular que empezaron ese mismo año en Londres, Inglaterra.

Pero el futuro vuelve a apuntar a China.

En marzo de este año The Athletic y Forbes reportaron que la NFL revivió el interés de jugar en el país asiático para 2020 y que incluso se ha hablado de la posibilidad de hacerlo en temporada regular, concretamente para el inicio de la temporada para facilitar la logística de los traslados. Aunque esto no se hará oficial (o se descartará) hasta finales de 2019.

Otros destinos para el futuro podrían incluir Brasil, Australia y Alemania, países que el mismo Comisionado ha aceptado como destinos potenciales para la NFL.

El cielo es el límite.

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